Apakah Bumi Langka Gadai Selanjutnya dalam Perang Perdagangan AS-Cina?


Sejak Trump administrasi memblokir penjualan oleh perusahaan-perusahaan AS ke raksasa telekomunikasi Cina Huawei bulan lalu, dunia telah menunggu Beijing untuk membalas.

Sebelumnya, konflik perdagangan antara AS dan Cina berpusat pada kenaikan tarif. Sementara tarif membuat segalanya lebih mahal; mereka tidak memotong persediaan sama sekali. Tetapi ketika Departemen Perdagangan AS secara efektif melarang perusahaan-perusahaan AS untuk menyediakan teknologi buatan AS, termasuk chip dan perangkat lunak penting seperti toko aplikasi Google Play, bagi Huawei, itu merupakan pukulan besar bagi salah satu perusahaan papan atas Cina.

Satu kemungkinan arena pembalasan, di benak para analis: elemen tanah jarang. Cina adalah produsen dan pengolah tanah langka yang terkemuka, dengan sekitar 37 persen cadangan dunia, menurut laporan Survei Geologi AS. Zat ini digunakan dalam berbagai produk termasuk ponsel pintar, pesawat terbang, dan perangkat medis, serta peralatan militer seperti teknologi siluman, radar, dan kacamata penglihatan malam. Neodymium, misalnya, digunakan untuk membuat magnet yang ditemukan di speaker ponsel cerdas dan perangkat umpan balik haptic, sementara terbium digunakan untuk membuat hard drive solid state.

Tidak ada banyak uang dalam perdagangan rare earth. Laporan Survei Geologi menyebutkan nilai impor AS sebesar $ 160 juta pada tahun 2018. Namun peran kunci mereka dalam banyak produk berarti Cina dapat menyerang Amerika Serikat tanpa membahayakan perekonomiannya sendiri. "Dari sudut pandang dolar murni, ekspor ini tidak menghasilkan banyak pendapatan, jadi Beijing mungkin menghitung bahwa mereka dapat membahayakan ekonomi AS," kata Martijn Rasser, seorang rekan senior di think tank Center for a New Keamanan Amerika.

Untuk mengembalikan kemungkinan itu, Presiden Cina Xi Jinping bulan lalu mengunjungi sebuah fasilitas pemrosesan tanah langka. Beberapa hari kemudian, Harian Rakyat, surat kabar resmi Partai Komunis Tiongkok, melayangkan gagasan larangan ekspor. Larangan semacam itu “akan menyebabkan kesulitan ekonomi yang signifikan [to the US], dan jadilah ancaman keamanan nasional yang akut juga, "kata Rasser. Sebuah laporan Departemen Perdagangan awal bulan ini memasukkan unsur langka pada daftar bahan yang dianggap penting bagi ekonomi AS dan keamanan nasional.

APA SAJA BUMI LANGKA?

Tanah jarang adalah 17 elemen dengan sifat magnetik dan elektrokimia yang serupa yang berguna untuk berbagai produk, terutama magnet dan laser. Meskipun sebagian besar muncul dalam kelimpahan relatif di kerak bumi, mereka lebih jarang ditemukan dalam konsentrasi yang dapat digunakan.

Unsur-unsur tersebut adalah serium, disprosium, erbium, europium, gadolinium, holmium, lanthanum, lutetium, neodymium, praseodymium, promethium, samarium, skandium, terbium, thulium, ytterbium, dan itrium.

Mungkin saja China tidak akan memotong pasokan seluruhnya. "China akan kehilangan pendapatan, dan reputasi mereka sebagai pemasok global akan sangat ternoda," tambah Rasser. Tetapi seiring berlanjutnya konflik perdagangan, kemungkinan pembalasan yang lebih drastis dari Beijing meningkat.

AS memiliki persediaan terbatas tanah langka, sekitar 1 persen dari cadangan dunia, menurut Survei Geologi. Ada tambang tanah langka di Mountain Pass, California, di Gurun Mojave dekat Las Vegas. Ada juga tambang di Australia, Burundi, dan Myanmar. Brasil, India, Rusia, dan Vietnam semuanya memiliki cadangan besar.

Tetapi hampir semua tanah jarang yang digunakan dalam produk yang mencapai AS diproses di Cina, termasuk bijih yang ditambang di Mountain Pass. Jadi sementara perusahaan-perusahaan AS mungkin dapat mendiversifikasi sumber-sumber tanah jarang mereka dalam jangka panjang, dalam jangka pendek AS akan tetap bergantung pada Cina.

Bijih yang mengandung tanah jarang ini biasanya mengandung bahan radioaktif seperti thorium. Agar bermanfaat untuk keperluan industri, tanah jarang harus diisolasi dari bijih mentah melalui proses kimia kompleks yang meninggalkan limbah radioaktif. "Negara-negara lain cukup senang membiarkan Cina melakukan semua pemrosesan itu," kata Rasser. "Ini bisnis kotor."

Salah satu dari beberapa fasilitas pemrosesan tanah langka di luar Tiongkok adalah Lynas Advanced Materials Plant milik Australia di Malaysia. Fasilitas ini telah lama menjadi kontroversial, meskipun pemerintah Malaysia baru-baru ini mengatakan akan memperbarui lisensi Lynas untuk beroperasi. Fasilitas pemrosesan sebelumnya ditutup pada tahun 1992 karena masalah kesehatan dan lingkungan.

AS telah mempersiapkan kemungkinan larangan ekspor tanah jarang sejak setidaknya 2010, ketika China mengurangi ekspor tanah jarang. China melonggarkan pembatasan pada 2012, setelah Organisasi Perdagangan Dunia setuju untuk mendengar keluhan yang diajukan oleh AS. Tiongkok menjatuhkan batas ekspor untuk tanah jarang pada tahun 2015.

Presiden Donald Trump menandatangani perintah eksekutif pada tahun 2017 yang menginstruksikan lembaga-lembaga federal untuk memastikan ketersediaan mineral penting seperti unsur-unsur tanah jarang. Laporan Departemen Perdagangan bulan ini menyarankan beberapa cara untuk melakukan itu, termasuk mendaur ulang tanah jarang dan bahan lainnya, mengembangkan alternatif, diversifikasi rantai pasokan, dan meningkatkan penambangan di tanah federal. Rasser percaya mengembangkan pengganti sintetis akan, jika mungkin, menjadi cara terbaik untuk pergi.

Tetapi kemerdekaan dari Cina masih bertahun-tahun lagi. Mountain Pass berencana untuk membuka pabrik pengolahan sendiri tahun depan, tetapi tidak akan mendekati memenuhi kebutuhan AS untuk beberapa waktu. Setiap pabrik baru lainnya, seperti yang diusulkan oleh Lynas di Texas, juga akan membutuhkan waktu bertahun-tahun untuk dipersiapkan.

Itu masalah meskipun Amerika memiliki persediaan beberapa mineral kritis. "Jika larangan ekspor berlangsung cukup lama, Anda akan sampai pada titik di mana Anda harus memutuskan untuk menghentikan produksi barang-barang tertentu," kata Rasser. "Segera pemerintah AS harus mulai membuat beberapa keputusan tentang bagaimana mendistribusikan bahan-bahan ini untuk dapat menghasilkan hal-hal tertentu."


Lebih Banyak Kisah KABEL