Kredit Pajak Memicu Boom Energi Matahari. Sekarang di Limbo


Banyak sebagian besar perusahaan yang sukses di Lembah Silikon dapat melacak asal mereka ke garasi, tetapi bagi Ed Fenster, salah seorang pendiri dan ketua Sunrun, semuanya dimulai di loteng rumahnya di San Francisco. Saat itu tahun 2007 dan Fenster, hanya beberapa bulan yang tidak lulus dengan gelar master dalam bisnis dari Stanford, memiliki ide bisnis revolusioner. Dia ingin membuat panel surya cukup murah untuk memungkinkan siapa saja menginstalnya di rumah mereka, dengan menyewakannya kepada pelanggan daripada menjualnya langsung.

Daniel Oberhaus mencakup eksplorasi ruang angkasa dan masa depan energi untuk WIRED.

"Solar sebagai layanan" adalah model bisnis yang saat ini mendominasi industri. Sekarang perusahaan surya perumahan terbesar di Amerika Serikat, Sunrun adalah kisah sukses Lembah Silikon yang klasik. Tetapi ketika Fenster menemukannya dengan dua teman sekelasnya, tidak ada yang mengira itu akan berhasil. Panel surya mahal dan tidak efisien. Faktanya, pada tahun 2007 hanya ada 8.775 megawatt energi matahari di jaringan AS — kurang dari sepersepuluh dari 1 persen pasokan listrik Amerika. Tetapi Kongres baru saja mengesahkan undang-undang yang memberi kesempatan kepada Sunrun: Ini memungkinkan bisnis dan individu mengurangi 30 persen biaya pemasangan panel surya baru dari pajak mereka. Kredit pajak menjadi penting untuk membantu perusahaan menarik investor, kata Fenster.

"Jika Anda ingin mendorong orang untuk melakukan investasi besar seperti yang mereka lakukan di Sunrun mulai tahun 2007, Anda memerlukan kebijakan stabil jangka panjang ini untuk mendorong itu," kata Fenster.

Dipuji sebagai sukses besar, Kongres memperpanjang kredit selama delapan tahun. Namun sekarang, keringanan pajak industri surya mungkin akan segera berakhir. Mulai akhir tahun ini, nilai subsidi akan turun selama tiga tahun sampai berakhir untuk perumahan solar dan secara permanen turun menjadi 10 persen untuk solar komersial. Pada akhir Juli, trio wakil bipartisan dan satu senator Demokrat membawa Undang-Undang Perpanjangan Energi Terbarukan ke Kongres, yang akan menjaga kredit pajak sebesar 30 persen untuk lima tahun ke depan. Nasibnya tidak terjamin.

"Dampak kebijakan pajak terhadap industri kami sangat luar biasa," kata Abigail Ross, CEO Asosiasi Industri Energi Matahari. Dia mengutip peningkatan 10.000 persen dalam kapasitas surya, hampir seperempat juta pekerjaan baru, dan investasi $ 140 miliar sebagai bukti efek subsidi.

Pada bulan Juli, lebih dari 1.000 perusahaan tenaga surya menandatangani surat untuk mendukung RUU tersebut. Perpanjangan subsidi sebelumnya menerima dukungan bipartisan luas, tetapi beberapa administrasi kepresidenan memiliki antagonis terhadap energi bersih seperti Gedung Putih Trump, yang membuat perluasannya jauh dari pasti.

Ada sedikit keraguan bahwa kredit pajak investasi tenaga surya telah melakukan keajaiban untuk membuat industri tenaga surya Amerika lepas landas. Tetapi beberapa ahli sekarang berpendapat bahwa subsidi ini bukan cara paling efektif untuk mengurangi emisi gas rumah kaca dan melawan perubahan iklim — bisa dibilang alasan utama untuk berinvestasi dalam energi terbarukan.

Pilihan lain adalah sesuatu yang disebut kredit pajak produksi, yang memberikan uang kembali berdasarkan berapa banyak energi yang dihasilkan, berlawanan dengan berapa banyak uang yang diinvestasikan. Perusahaan-perusahaan energi angin telah mengandalkan subsidi semacam ini sejak 1992. Mereka menerima 2,4 sen per kilowatt-jam energi yang dihasilkan selama 10 tahun pertama saat sebuah ladang angin beroperasi. Sebagian besar berhasil, angin sekarang menyumbang 8 persen dari pembangkit listrik Amerika.

Namun, tak lama setelah resesi 2008, perusahaan angin mengalami masalah. Proyek-proyek baru membutuhkan banyak uang di muka, dan investor semakin langka. Jadi dari 2009 hingga 2012, pemerintah memberi perusahaan angin pilihan antara kredit pajak produksi dan kredit pajak investasi. Mereka bisa mendapatkan pembayaran tunai sebesar 30 persen dari biaya fasilitas angin atau kredit berdasarkan jumlah energi yang mereka hasilkan untuk dekade berikutnya.

Ini adalah pertama kalinya dalam sejarah bahwa pemerintah AS mengizinkan perusahaan untuk memilih jenis subsidi apa yang mereka inginkan. Itu juga merupakan kesempatan langka untuk mempelajari satu subsidi versus subsidi lainnya dalam skenario dunia nyata. Tahun lalu, Todd Gerarden, seorang ekonom di Cornell University, ikut menulis makalah untuk Biro Penelitian Ekonomi Nasional yang menunjukkan bahwa, rata-rata, mensubsidi produksi energi angin, daripada investasi di ladang angin, cenderung lebih hemat biaya untuk pemerintah dan menghasilkan lebih banyak listrik. Dengan perluasan, ini berarti kredit produksi lebih mungkin untuk mengurangi emisi karbon dari batubara dan gas alam.

Alasan untuk ini, kata Gerarden, adalah bahwa ladang angin yang beroperasi dengan subsidi produksi diberi insentif untuk menghasilkan energi sebanyak mungkin. Sejauh jumlah listrik yang dihasilkan oleh ladang angin mengurangi jumlah listrik yang dihasilkan oleh bahan bakar fosil, kredit pajak produksi karenanya lebih efektif dalam mengurangi polusi. Meskipun Gerarden dan rekan-rekannya fokus pada energi angin dalam penelitian mereka, dia mengatakan logika yang sama bisa berlaku untuk energi surya.

Fenster mengatakan masih ada alasan bagus untuk mendukung kredit pajak investasi untuk energi surya daripada kredit produksi. Lebih banyak investor tertarik pada kredit pajak investasi karena mereka dapat melihat pembayarannya di tahun yang sama dengan dibangunnya fasilitas tenaga surya, dan bukan lebih dari 10 tahun. Mengingat bahwa energi matahari masih hanya mewakili 3 persen dari produksi energi Amerika Serikat, Fenster melihat kredit pajak investasi sebagai rute yang lebih efektif.

"Alasan sebenarnya Anda ingin memperpanjang kredit pajak adalah kami tahu kami membutuhkan lebih banyak jenis energi ini," kata Fenster. "Ini ekonomi 101: Jika Anda menginginkan lebih dari sesuatu, buatlah lebih murah."

Tetapi jika tujuannya adalah untuk mengurangi emisi gas rumah kaca, Gerarden mengatakan bahwa mensubsidi energi terbarukan hanyalah pilihan "terbaik kedua". Jauh lebih baik, katanya, untuk mengenakan pajak karbon pada pabrik batu bara dan gas. Ini akan mendorong produsen energi untuk menerapkan teknologi seperti penangkapan karbon, serta berinvestasi dalam lebih banyak angin, matahari, nuklir, dan tenaga air.

Itulah tepatnya yang didorong oleh industri angin. Kredit pajak produksinya juga mulai berkurang mulai tahun ini. Alih-alih berkampanye untuk pembaruannya, American Wind Energy Association mengadvokasi kredit pajak karbon serta subsidi yang mendukung pertanian angin lepas pantai dan teknologi penyimpanan energi angin. Masalahnya, tentu saja, adalah memajaki polusi dari energi tak terbarukan adalah masalah politik yang sangat memecah belah. Ini melibatkan mengatasi dukungan politik yang sudah tertanam untuk industri bahan bakar fosil dan juga secara akurat menilai seberapa banyak pajak yang seharusnya, jauh dari perhitungan sepele.

Jadi kurangnya dukungan politik untuk pajak karbon — upaya negara bagian Washington yang gagal untuk menerapkannya tahun lalu adalah ujian terbaru — politisi yang berpikiran iklim dibiarkan memperjuangkan cara lama yang tidak langsung yang sama untuk mengekang emisi.

Pada bulan Juni, senator Nevada Catherine Cortez Masto menulis surat yang mendesak rekan senatornya untuk mendukung perpanjangan kredit pajak investasi tenaga surya. Cortez Masto menyoroti pentingnya untuk mendukung 240.000 pekerjaan surya dan perannya dalam mendorong pertumbuhan industri surya yang sedang berlangsung. Tetapi yang paling penting, dia menunjukkan bahwa itu satu-satunya kebijakan federal utama yang mendukung penyebaran energi terbarukan.

“Dengan tidak adanya kebijakan atau program nasional lain untuk memberikan pengurangan karbon yang penting untuk membuat kemajuan dalam perubahan iklim, kita harus melanjutkan kebijakan insentif pajak yang merupakan … satu-satunya alat paling efektif yang dimiliki bangsa kita untuk berinvestasi dalam energi terbarukan. , ”Tulis Cortez Masto.

Kredit pajak investasi matahari mungkin bukan cara terbaik untuk mengurangi emisi gas rumah kaca, tetapi itu lebih baik daripada tidak ada kebijakan sama sekali — yang akan kita miliki jika tidak diperpanjang.


Lebih Banyak Kisah KABEL