NASA Membanting Tubuh Roket ke Bulan untuk Sains 10 Tahun Lalu Hari ini


Sepuluh tahun yang lalu hari ini (9 Oktober), NASA menghantam sebongkah sampah ruang angkasa bulan, selamanya mengubah persepsi kita tentang tetangga terdekat Bumi.

Lunar Crater Observation and Sensing Satellite (LCROSS) dan Orbiter Pengintai Lunar (LRO) misi diluncurkan bersama pada 18 Juni 2009, mengendarai roket United Launch Alliance Atlas V.

LRO melaju ke orbit bulan, di mana ia terus beroperasi hari ini. Tapi LCROSS tetap melekat pada tahap atas Centaur Atlas V dan pergi ke jalur elips panjang di sekitar Bumi yang menempatkannya pada jalur tabrakan yang disengaja dengan bulan.

Terkait: Pencarian Air di Bulan dalam Gambar

Tujuannya adalah untuk membanting ke kawah kutub yang dibayangi secara permanen, untuk melihat apakah ada es air di kedalaman yang sangat dingin itu – dan, jika ya, seberapa banyak. India Misi Chandrayaan-1 baru-baru ini melihat bukti air di sebagian besar permukaan bulan, dan LCROSS bertujuan untuk menilai simpanan bulan sumber daya berharga ini secara lebih mendalam.

Centaur itu meluncur ke Kawah Cabeus, dekat kutub selatan bulan, dini hari 9 Oktober 2009, meledakkan sejumlah besar puing-puing tinggi di atas permukaan bulan. Pesawat ruang angkasa LCROSS terbang melalui bulu ejecta ini, mempelajari komposisinya secara rinci. LCROSS meneruskan pengukurannya kembali ke tim misi dan kemudian mengenai Cabeus juga, 6 menit setelah Centaur melakukannya.

Hasil dari misi bunuh diri ini sangat menarik bagi siapa saja yang ingin umat manusia menjelajahi dan mengatur bulan. LCROSS menemukan bahwa lantai Cabeus berada 5,6% air es secara massal (plus atau minus 2,9%). Itu sekitar dua kali lebih basah dari Gurun Sahara, kata anggota tim misi.

"Ketika hasil LCROSS keluar, seluruh konsep bulan dan persediaan airnya berubah secara dramatis," Investigator Utama LCROSS Tony Colaprete, dari Pusat Penelitian Ames NASA di Silicon Valley, mengatakan kemarin (8 Oktober) dalam sebuah T&J NASA. "Ini datang di atas beberapa misi lain yang melihat tanda-tanda air yang diduga dari orbit, dan itu sudah cukup bagi pemerintah di seluruh dunia untuk berputar dan menaruh perhatian mereka di bulan."

Memang, NASA menargetkan kutub selatan untuk pendaratan awak 2024, misi manusia pertama ke permukaan bulan sejak Apollo 17 pada tahun 1972. Pekerjaan baru adalah bagian dari badan antariksa itu. Program Artemis, yang bertujuan untuk membangun keberadaan jangka panjang, berkelanjutan di dan sekitar bulan pada tahun 2028.

Pelajaran yang didapat dari kampanye eksplorasi bulan yang ambisius ini akan memungkinkan NASA dan mitra internasionalnya untuk mendorong lebih jauh, ke tujuan akhir penerbangan ruang angkasa manusia: Mars.

Hasil LCROSS bergema di luar tembok lembaga ruang angkasa pemerintah juga, kata Colaprete.

"Juga, itu memicu sektor komersial baru untuk terbentuk di sekitar penggalian air di bulan," katanya di NASA Q&A. "Identifikasi air dan sumber daya potensial lainnya oleh LCROSS dan misi lainnya telah memotivasi perusahaan untuk mengembangkan layanan ke bulan. NASA membantu itu dengan menyediakan bisnis untuk layanan komersial yang masih baru ini."

Misalnya, robot pendarat yang dibangun oleh perusahaan Astrobotik dan Mesin Intuitif akan membawa peralatan sains dan teknologi NASA, serta muatan dari pelanggan lain, ke permukaan bulan pada 2021.

Perusahaan lain, seperti Moon Express dan ispace, sedang membangun kapal permukaan bulan juga, untuk membantu mengakses dan mengeksploitasi simpanan es air yang luar biasa di bulan. Selain menjaga agar penjelajah manusia tetap hidup, sumber daya ini dapat diolah menjadi bahan bakar roket, memungkinkan pesawat ruang angkasa untuk mengisi tangki mereka saat bepergian. Depot propelan Off-Earth bisa menjadi terobosan besar, memungkinkan misi yang lebih ambisius di jalan, pejabat NASA dan pendukung eksplorasi mengatakan.

Buku Mike Wall tentang pencarian kehidupan alien, "Di luar sana"(Grand Central Publishing, 2018; diilustrasikan oleh Karl Tate), sedang keluar sekarang. Ikuti dia di Twitter @michaeldwall. Ikuti kami di Twitter @Spacedotcom atau Facebook.

Spanduk All About Space

(Kredit gambar: Majalah All About Space)